El colesterol y cómo se relaciona con la obesidad mórbida y la cirugía bariátrica

El colesterol es un lípido, o tipo de grasa producido por el hígado y derivado de varias fuentes de alimentación. Aunque a menudo se hace referencia a él en términos negativos, el colesterol juega un papel esencial en muchos procesos en el cuerpo, incluyendo la formación de las membranas celulares y los revestimientos nerviosos, y en la fabricación de los ácidos biliares, las vitaminas solubles en grasa y de ciertas hormonas. Sin embargo, el colesterol alto o hipercolesterolemia se asocia íntimamente con problemas de salud importantes, como la afección cardiaca y el accidente cerebrovascular.

¿Qué es el colesterol HDL y el LDL?

El colesterol no es totalmente soluble en agua, así es que a fin de que sea capaz de viajar por todo el cuerpo dentro de la corriente sanguínea debe ser contenido dentro de otra partícula, conocida como lipoproteína, que posee una superficie exterior soluble en agua. Hay varios tipos diferentes de moléculas de lipoproteínas, categorizados en términos de densidad, cada uno de los cuales realiza una función diferente en el cuerpo. En términos simples, la lipoproteína de baja densidad (LDL) transporta el colesterol desde el hígado a las células en el cuerpo, mientras que las lipoproteínas de alta densidad (HDL) devuelve el colesterol de la sangre y las paredes arteriales al hígado para su eliminación, en un proceso conocido como transporte de colesterol inverso.

Cuando está presente en mayor cantidad de lo necesario, el colesterol LDL puede acumularse en parches conocidos como placas en las paredes arteriales, lo que conduce a un estrechamiento de las arterias, o aterosclerosis. Con el tiempo, estas placas ateroscleróticas se pueden acumular en la medida en que el flujo de sangre a las áreas del corazón, cerebro y otras del cuerpo se va restringiendo. También es posible que una placa se rompa, causando un coágulo de sangre. De ahí que la presencia de altos niveles de colesterol LDL sea un factor de riesgo en afecciones como ataque al corazón, angina de pecho, enfermedad vascular periférica, accidente cerebrovascular y ataque isquémico transitorio (TIA o "mini accidente cerebrovascular").

En contraste, los niveles más altos de colesterol HDL se asocian con mejores resultados de salud, incluyendo la reducción del riesgo de enfermedad cardíaca y accidente cerebrovascular. Además de facilitar el transporte de colesterol inverso, las partículas de HDL también pueden eliminar activamente el colesterol de las placas arteriales, disminuyendo el progreso de la aterosclerosis. Por lo tanto, niveles altos de colesterol HDL "bueno" pueden proteger contra el aumento no saludable de colesterol "malo" LDL. Sin embargo, las condiciones que conducen a niveles elevados de colesterol LDL también tienden a causar que el colesterol HDL disminuya.

Factores de estilo de vida que contribuyen a la hipercolesterolemia

La dieta y el estilo de vida son factores importantes en muchos casos de hipercolesterolemia. En particular, una dieta alta en grasas saturadas y grasas trans se asocia claramente con niveles elevados de colesterol LDL, mientras que el consumo de alimentos de la dieta ricos en colesterol, tales como huevos, gambas e hígado tienen relativamente poco impacto sobre los niveles circulantes de colesterol en la sangre en la mayor parte de los individuos. Las fuentes de grasas saturadas incluyen los derivados de animales tales como productos lácteos, queso, mantequilla, crema, carne, chocolate, aceite de palma y aceite de coco.

Los ácidos grasos trans o grasas trans también se encuentran en pequeñas cantidades de forma natural en la carne de vacuno y los productos lácteos, pero la mayoría de las grasas trans dietéticas se producen industrialmente a través de un proceso conocido como hidrogenación, en el que se añade hidrógeno al aceite vegetal con el fin de hacerlo más estable y más capaces de soportar recalentamiento cuando se usa para freír o en productos horneados. Por lo general se describe en el envasado de alimentos como el aceite parcialmente hidrogenado, y el impacto negativo de las grasas trans sobre el colesterol es mayor que el de las grasas saturadas, ya que elevan el colesterol LDL y reducen el colesterol HDL. También se sabe que las grasas trans poseen propiedades inflamatorias, contribuyen a la resistencia a la insulina y están asociadas con un mayor riesgo de enfermedades del corazón, diabetes y derrame cerebral.

Un poco de grasa es esencial para la buena salud y se ha demostrado que el consumo de pequeñas cantidades de grasa monoinsaturada provenientes de alimentos como el aceite de oliva y de canola, aguacates, semillas de sésamo y maní, y la grasa poliinsaturada de fuentes tales como el aceite de maíz, semillas de lino y de girasol, aceite de pescado y nueces, aumentan los niveles de colesterol HDL.

La fibra dietética es la proporción de alimentos de origen vegetal que no puede ser descompuesta por los procesos gastrointestinales. Se clasifica soluble o insoluble, en base a su capacidad de disolución en agua, y la mayoría de los alimentos con alto contenido en fibra dietética contiene una mezcla de los dos. Una dieta rica en fibra se considera generalmente beneficiosa para la salud digestiva y también tiende a ser de forma natural baja en grasas saturadas, pero más específicamente se ha encontrado que el mayor consumo de alimentos ricos en fibra soluble tiene un efecto reductor sobre el colesterol LDL. La avena, los frijoles, las legumbres, las frutas y las verduras son buenas fuentes de fibra soluble.

El tabaquismo es un factor de riesgo conocido para la aterosclerosis debido a su efecto sobre el colesterol. Se cree que es responsable de esto una sustancia química llamada acroleína, presente en el humo del tabaco y que se sabe que provoca la modificación de varias moléculas de proteínas. Cuando se absorbe en el torrente sanguíneo a través de los pulmones, la acroleína actúa sobre el colesterol HDL para reducir su capacidad de transportar el colesterol LDL de nuevo al hígado para su eliminación. Además, la acroleína provoca cambios en las moléculas de LDL que las hacen irreconocibles para el sistema inmunológico. Cuando estas moléculas de LDL adaptadas entran por las paredes arteriales el cuerpo reacciona enviando células blancas de la sangre y otras sustancias hacia ese lugar, causando inflamación y aumento de la tasa de acumulación de la placa.

Aquellos que llevan un estilo de vida sedentario están en mayor riesgo de hipercolesterolemia, pues se conoce que el ejercicio regular posee un efecto beneficioso sobre los niveles de colesterol mediante la reducción de LDL y el aumento del colesterol HDL. El mecanismo subyacente de este proceso no se entiende muy bien, pero se cree que el ejercicio puede aumentar la eficiencia del transporte de colesterol al hígado, y también puede reducir la velocidad a la que se absorbe el colesterol a partir de fuentes dietéticas en la corriente sanguínea. También se ha encontrado que el ejercicio aumenta el tamaño de las partículas de LDL y HDL, lo que hace más difícil a las partículas de LDL el penetrar las paredes de las arterias. La práctica del ejercicio regular puede ayudar a mantener un peso corporal saludable y está asociada independientemente con un menor riesgo de apoplejía, diabetes y enfermedad cardiovascular..

El colesterol y los efectos de la obesidad

Se ha entendido durante mucho tiempo que la obesidad impacta directamente sobre el metabolismo lipídico y que existe una correlación estrecha entre el BMI, niveles elevados de colesterol LDL y niveles reducidos de colesterol HDL. Las personas con obesidad central o troncal, donde se distribuye predominantemente el peso extra alrededor del cuerpo y el abdomen superior, son particularmente susceptibles a la hipercolesterolemia. Este patrón de distribución de la grasa se ​​asocia con la presencia de niveles aumentados de grasa visceral, creyéndose que ésta es más activa metabólicamente que la grasa subcutánea predominante en patrones no-troncales de distribución de la grasa.

La obesidad es también un factor de riesgo para enfermedades como la diabetes y la hipertensión, que a su vez se asocian con un mayor riesgo de hipercolesterolemia y aterosclerosis. Muchas personas obesas son conocidas por un estilo de vida sedentario, y pueden encontrar particularmente difícil la práctica de ejercicio regular, lo que aumenta su riesgo a desarrollar hipercolesterolemia.

Cuando la obesidad truncal, la hipercolesterolemia, la elevada glucosa en sangre y / o hipertensión ocurren al mismo tiempo, se puede llegar a realizar un diagnóstico de síndrome metabólico o síndrome X. Los individuos con síndrome X tienen un mayor riesgo de desarrollar varias enfermedades graves como la diabetes, enfermedades cardiovasculares, accidentes cerebrovasculares y algunos tipos de cáncer.

La cirugía bariátrica y su efecto beneficioso sobre los niveles de colesterol

Se ha observado que los procedimientos bariátricos provocan un efecto beneficioso sobre los niveles de colesterol en individuos obesos, con procedimientos malabsortivos tales como el bypass gástrico Roux-en-Y (RYGB) que consiguen una mayor reducción de los niveles de colesterol LDL. Varios estudios han demostrado que la cirugía RYGB puede llevar a reducciones significativas en los niveles de colesterol LDL en individuos con obesidad mórbida, muchos de los cuales exhibían hipercolesterolemia antes de la cirugía, y que han llegado a niveles normales de colesterol en la sangre en un plazo de seis meses después de la operación sin la necesidad del uso continuo de medicación para la disminución del colesterol.

Además, la cirugía bariátrica ha demostrado ser eficaz a la hora de prevenir o revertir la diabetes tipo 2 en una alta proporción de individuos con obesidad mórbida en comparación con casos no quirúrgicos, y también se sabe que tiene un efecto positivo sobre la hipertensión. Los procedimientos restrictivos como la gastrectomía en manga laparoscópica no parecen reducir el colesterol LDL en la misma medida que los procedimientos malabsortivos, pero son igualmente eficaces para elevar los niveles de colesterol HDL y generalmente son comparable en términos de reducción del riesgo cardiovascular.

Otros problemas de salud que afectan el colesterol

Las afecciones tales como diabetes, síndrome de ovario poliquístico, enfermedad renal, hipertensión y problemas de tiroides están asociadas con un mayor riesgo de desarrollar hipercolesterolemia a través de una variedad de mecanismos. También son conocidos un número de factores genéticos por influir en la susceptibilidad a la hipercolesterolemia. La hipercolesterolemia familiar es una enfermedad hereditaria en la que los receptores de HDL responsables de la eliminación del colesterol LDL de la sangre están ausentes o no funcionan correctamente, dando como resultado niveles elevados de colesterol LDL.

Los individuos con hipercolesterolemia familiar tienen un riesgo mucho mayor de desarrollar una enfermedad cardiovascular a edad temprana. La enfermedad es detectable en el nacimiento y generalmente se trata con medicamentos reductores del colesterol. En ausencia de la hipercolesterolemia familiar, tener un familiar de primer grado con una historia de accidente cerebrovascular o enfermedad cardiovascular de aparición temprana también se asocia con un mayor riesgo de hipercolesterolemia.

Los niveles de colesterol generalmente aumentan con la edad, y aunque los datos actuales no indican ningún claro sesgo de género, los hombres se poseen estadísticamente un mayor riesgo de desarrollar una enfermedad cardiovascular debido a otros factores, por lo que las consecuencias negativas para la salud de la hipercolesterolemia pueden ser mayores en los hombres. Se considera normal que durante el embarazo se produzca un aumento en la producción de colesterol durante los trimestres segundo y tercero, con los niveles reduciéndose de nuevo normalmente a las pocas semanas del parto.

Otros tratamientos para manejar la hipercolesterolemia

Las modificaciones en la dieta y en el estilo de vida son muy importantes en la prevención y manejo de la hipercolesterolemia. Además de practicar ejercicio regular y dejar de fumar, algunos cambios en la dieta, tales como reducir las grasas trans y saturadas, comer una cantidad moderada de grasa saturada y aumentar la ingesta de fibra soluble pueden ser todo lo que se necesita para restaurar y mantener unos niveles saludables de colesterol. Sin embargo, si estos cambios no tienen un impacto significativo después de varios meses, entonces se podrá prescribir medicación para la reducción del colesterol.

Las estatinas son fármacos que inhiben la enzima responsable de la producción de colesterol en el hígado. Se encuentran disponibles varios tipos de estatinas, actuando cada uno de forma ligeramente diferente y con una serie de efectos secundarios potenciales, los más comunes de los cuales son dolor de cabeza, náuseas, trastornos digestivos y dolor muscular, aunque también son posibles efectos secundarios más graves. En particular, las estatinas conllevan un riesgo elevado de desarrollar diabetes tipo 2, especialmente en las personas que ya se encuentran en mayor riesgo de desarrollar diabetes debido a factores como la obesidad..

Por lo general, aquellos a los que se les prescriban las estatinas tendrán que tomarlas de por vida, ya que su efecto reductor del colesterol cesa cuando se interrumpe el tratamiento. Sin embargo, la pérdida de peso significativa, que es facilitada por la cirugía bariátrica, a veces puede permitir que las personas previamente obesas dejen de tomar estatinas con seguridad.

También se encuentran disponibles los fármacos que bloquean la absorción de colesterol de la dieta, pero generalmente se consideran menos eficaces que las estatinas en el manejo de la hipercolesterolemia, de modo que sólo pueden ser prescritos cuando las estatinas están contraindicadas. Para aquellos en riesgo particularmente alto de apoplejía o enfermedad cardiovascular, las estatinas también se pueden combinar con otros medicamentos.

  • Colon

    El colon contiene bacterias que ayudan a descomponer alimentos; es más corto que el intestino delgado pero de mayor diámetro.

  • Páncreas

    El páncreas es una glándula que forma parte del sistema digestivo así como un sistema hormonal que controla el azúcar.

  • Vesícula biliar

    La bilis almacenada en la vesícula biliar se libera cuando los alimentos grasos entran en el intestino delgado.

  • Estómago

    El estómago es un saco muscular que es importante para absorber alimentos y prepararlos para la posterior digestión.

  • Hígado

    El hígado produce bilis y es la primera parada para la mayoría de los nutrientes que son absorbidos durante la digestión.

  • Epiplón

    Epiplón es otra palabra para referirse a la capa de grasa que cubre a los órganos internos.

  • Intestino

    El intestino delgado es la parte del cuerpo donde se absorben la mayoría de los nutrientes de la comida ingerida.

  • Duodeno

    El duodeno juega un papel importante para controlar el vaciado del estómago en el intestino delgado.